Le rite du lucernaire

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Qu’est-ce que le lucernaire ?

Il est difficile de situer l’origine de ce rituel car des rites d’allumage des lampes, au coucher du soleil, existaient dans le monde gréco-romain, souvent liés à des cultes domestiques. Dans le judaïsme, la bénédiction de la lumière prend une importance particulière le soir du sabbat où elle est rallumée, dans chaque foyer, par la maîtresse de maison.

Quelle qu’en soit l’origine, le rituel du lucernaire est attesté très tôt dans les communautés chrétiennes. Au IVe siècle, saint Basile, évêque de Césarée en Cappadoce, y fait allusion comme à une pratique déjà ancienne : «Il a paru bon à nos pères de ne pas recevoir en silence la lumière du soir, mais de rendre grâce dès qu’elle brille ? Quel est le père de ces paroles d’action de grâce du lucernaire ? Nous ne saurions le dire. Le peuple pourtant prononce l’antique formule : ‘Joyeuse lumière, splendeur de la gloire du Père, saint et bienheureux Jésus Christ !’» (Traité du Saint-Esprit 29,73). À ce chant était joint la récitation du Psaume 141 (140) : «Que monte ma prière en encens devant ta face, les mains que j’élève en offrande du soir !» Un rituel semblable, au début des vêpres, est décrit par la moniale Égérie, vers 380, à Jérusalem, à l’Anastasis (église de la Résurrection (Journal, 24).

Les Fraternités de Jérusalem ont repris le rite du lucernaire, au début de l’office de vêpres, après le chant à l’Esprit Saint et l’hymne. Il se compose du rituel de l’encens : encensement de l’autel, des icônes, puis de toute l’assemblée, accompagné d’un chant citant le psaume 141 (140) ; et du rituel de la lumière : allumage des bougies sur l’autel et devant les icônes, ainsi que de la Menorah, au chant du «Joyeuse lumière…»

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