Le temps de l'Avent

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Le «Carême de Noël»

Ce n’est qu’assez tardivement qu’est apparu à Rome le temps de l’Avent qui boucle le cycle liturgique annuel (cf. «Le cycle liturgique», 25 juillet 2008). Même si des ébauches existaient en Gaule et en Espagne –saint Hilaire de Poitiers, au IVe s., parle du «Carême de Noël» –, il faut attendre la seconde moitié du VIe s. pour que soient fixés à Rome les premiers formulaires liturgiques de ce temps de préparation aux fêtes de la Nativité du Seigneur. Son nom vient du terme latin adventus, utilisé pour la visite d’un personnage officiel (empereur, préfet…) après son avènement, et renvoie donc explicitement à la venue du Christ parmi les hommes.


La tonalité de l’Avent est donc celle de l’attente. Ou plutôt d’une double attente : celle du retour en gloire du Christ à la fin des temps (la parousie), ce qui forme aussi le thème des dernières semaines du temps ordinaire et permet ainsi une continuité entre l’année liturgique qui s’achève et celle qui commence ; et celle de l’avènement du Christ dans la chair inaugurant les temps messianiques. Aussi est-il dominé par les figures de ceux qui ont annoncé la venue du Messie, particulièrement le prophète Isaïe et Jean le Baptiste.
Aelred de Rievaulx, au XIIe siècle, en résume ainsi le sens : «Si nous voulons connaître la paix quand il reviendra, efforçons-nous d’accueillir avec foi et amour sa venue passée. Demeurons fidèlement dans les œuvres qu’il nous manifesta et nous enseigna alors. Nourrissons en nos cœurs l’amour du Seigneur et, par l’amour, le désir afin que, lorsqu’il viendra, le désiré des nations, nous puissions porter les yeux sur lui en toute confiance» (Homélie 1 sur la venue du Seigneur PL195, 220).

L’Avent commence toujours un dimanche et se termine le 25 décembre, jour de la Nativité : sa durée est donc variable. Mais il se déroule toujours en deux étapes : la première, de deux à trois semaines, centrée sur la longue attente messianique et les conditions ascétiques – telles la prière et la vigilance du cœur – permettant de s’y préparer ; la seconde, qui occupe toujours la dernière semaine, du 17 au 24 décembre, plus directement tournée vers la naissance du Christ.
Le premier dimanche développe le thème de la veille préparant aux deux avènements du Christ. Le second et le troisième mettent en lumière la figure de Jean Baptiste. Le quatrième fête les événements précédant immédiatement la naissance de Jésus : l’annonce à Marie, l’annonce à Joseph et la Visitation.
La seconde partie de l’Avent, du 17 au 24 décembre, se caractérise par des antiennes particulières (dites «Antiennes Ô» ; cf. la retraite de Noël de décembre 2007) qui déclinent les titres du Verbe incarné et par des lectures rappelant les préfigurations de la Nativité, dans la Première Alliance, et les diverses «annonces» évangéliques.
Pour une analyse plus ample de ces textes liturgiques et de la spiritualité de l’Avent qu’ils développent, on pourra se reporter au n°136 de Sources Vives, «Le temps de l’Avent».

La couleur liturgique particulière à l’Avent est le mauve, annonçant l’aurore de notre salut.

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